【1-1】語言和語言學

我們日常生活中說話、寫字都在使用語言,語言對我們來說有如呼吸一般平常。但是你知道語言有哪些特性嗎?這些特性讓我們人類有別於其它動物,成為獨一無二的存在。

在遙遠非洲,某個民族的語言非常特別,他們的新生兒叫做「kuntu」,意思是「東西」;成年人叫做「muntu」,意思就是「人」。為什麼新生兒不算是個「人」呢?或許是因為「它」什麼都還不懂,包含所謂的「語言」。

語言(Language)的定義

提到語言,現在大多數的人或許會說「語言是溝通的工具」,但它真的僅僅是「工具」嗎?根據語言學家定義,語言是一個有系統的訊息集合,藉由聲音或文字傳遞人們心中所想。語言的內容可以是個人內心任意創新的想法,也可以受到社會、文化影響而傳達某種約定俗成的意涵。

從上面描述我們可以發現語言不僅僅是作為溝通使用,我們也可以藉由語言來瞭解一個人的內心,甚至是歸納一個社會文化的面貌與特性。

人類因語言而獨特

如同引言提到的,要學習語言並且與其它個體進行溝通,才能真正成為一個「人」。也可以說:「語言」正是我們人類與其它生物的區別。 或許你會問:其它物種不是也有各種叫聲或手勢來進行溝通嗎?例如鳥類利用叫聲來求偶、捍衛地盤等。這又與人類語言有什麼不同呢?

其實人類語言與其它動物的溝通方式都可以視為是一種「訊息」,這些訊息都藉由視覺或聽覺傳播、都具有訊息發出者與接收者、形式和意義具有特殊的配對性等。舉例來說,當我和媽媽說「我想吃飯。」這是一句話,將說話者「我」的想法藉由「聲音」傳遞給聽話者「媽媽」。這種行為和鳥類求偶的叫聲(聽覺)或者蜜蜂傳遞訊息的飛行軌跡(視覺)有著相似之處。

但是人類語言之所以獨特,是因為相較於動物溝通行為的種類僅有幾十種,人類語言可以組合出數不盡的複雜語意。因為我們的發音器官更為複雜,可以發出更多聲音,而且我們的訊息組合也更加具有多變性與創新性。

此外,根據語言學家研究,人類語言還有幾種特徵,是其它動物的「溝通行為」不具有的。以下簡單舉幾個例子:第一種是「反顧的特性」,也就是我們可以檢視、歸納我們所說的語言,我們可以談論口中所說的英語、華語有什麼語言特性,但其它的動物並不能如此。蜜蜂不能彼此談論飛行軌跡與訊息之間的關聯性;鳥類也沒辦法研究歸納鳴叫之間具有什麼樣的系統性。

第二種人類語言特色是「為不實之言的能力」。基本上動物之間的訊息傳遞都是基於本能行為產生,因此不具有說謊的能力,只能傳達肯定訊息。但人類語言卻可以表達否定、疑問,甚至可以支吾其詞、說謊掩飾,藉由語言表達出不符合事實的訊息。

第三種是人類語言具有「遙指能力」,我們可以討論不存在於眼前、相距十萬八千里的人事物,但貓狗鳥獸的各種行為,都是針對當下、眼前狀況所產生的反應。

此外,人類語言是需要傳承的,透過習得才能夠完整領略。但是動物之間的呼叫溝通行為,卻是與生俱來的。

以上幾種特徵,再加上前面提到人類語言具有更複雜的語音、意義組合,都促使我們成為與其他動物不同的存在。

研究語言的學科

語言學(Linguistics)簡單來說,就是對於一切語言現象的研究。這門學科涵蓋的範圍非常廣泛,除了關於語言本身的研究,包含語音學(Phonetics)、音韻學(Phonology)、構詞學(Morphology)、句法學(Syntax)、語意學(Semantics)、語用學(Pragmatics)等領域。還有探討語言與人、語言與社會關係的學科,例如心理語言學(Psycholinguistics)、社會語言學(Sociolinguistics)、語言習得(Language Acquisition);以及近年來與電腦相關、非常熱門的計算語言學(Computational Linguistics)、語料庫語言學(Corpus Linguistics)、人工智慧(Artificial Intelligence)等。甚至大到國家的語言政策規劃,也都是語言學家關注的面向之一。

也因為語言學的範圍非常廣泛,所以我們會發現語言這個東西並不僅僅是溝通「工具」而已,研究語言的終極目標是瞭解一個人、明白他腦中所有的事物,進而了解我們整個社會的面到。在生活實用方面,語言研究歸納出各種語言的規則,可以讓我們設計更有效率的語言學習或教學方法,進一步讓我們成為表達精準的人們。


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參考資料與延伸閱讀建議:


[1]:黃宣範 譯,《語言學新引》,(臺北:文鶴出版,2003),〈第一章:何謂語言?〉。
這是一本翻譯自英文版An Introduction to Language的教科書。其中第一章描述「什麼是語言?」,一開始就舉了非洲民族語言的例子,並且說明語言組成成分,以及語言的普遍特質,點出人類與動物「語言/訊息」的差異。

[2]:謝國平 著,《語言學概論》,(臺北:三民書局,2019),〈第一章:人類的語言〉、〈第二章:語言的起源〉、〈第三章:動物的傳訊能力〉、〈第四章:語言學是什麼?〉。
這是一本臺灣學者所著的語言學教科書,在書本一開始花了很多篇幅講述人類語言的特質,以及語言的起源等,並且比較人類語言與動物溝通行為的差異。書中舉了很多例子及前人的研究,包含人類語言具有哪16種特徵,因此與動物溝通行為不同。

[3]:黃宣範 主編,《語言學:結構、認知與文化的探索》,(臺北:國立臺灣大學出版中心,2021),〈第一章:語言的本質與語言學研究〉。
這是一本由眾多臺灣語言學學者合寫的通論性語言學專書,其中第一章為黃宣範教授所寫,討論人類語言的特徵所在,論及語言的本質、系統性、來源、變化、規律性等,相當全面,有興趣深入研究的人可以參閱。

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